On a beaucoup glosé sur la genèse et la forme de la Water Music allant même jusqu’à en faire un acte de contrition (!) de Hændel à l’égard de son ancien maître, l’électeur Georg-Ludvig de Hanovre devenu George 1er d’Angleterre à la mort de la Reine Anne (1er Août 1714). A cette version bien romanesque, il suffit d’opposer trois documents irréfutables, incontestables que nous relate l’histoire de ce divertissement sur l’eau. La Water Music en effet a été écrite pour accompagner une fête sur la Tamise, le mercredi 17 juillet 1717, le roi s’étant rendu de Whitehall à Chelsea où il soupa dans la villa de Lord Ranelagh avant de revenir à Saint-James Palace…./There has been a great deal of idle talk about the origins and the form of Handel’s Water Music, some even going so far as say it was an act of penitence (!) on the composer’s part towards his former master, Georg Ludwig, Elector of Hanover, who had become George I of England on the death of Queen Anne (1rst August 1714)1. This rather fanciful version is refuted without a doubt by three accounts of this entertainment on the water – The Water Music was written to accompany a procession on the Thames, which took place on Wednesday 17 July 1717: the King sailed from Whitehall to Chelsea, where he had supper at the villa of Lord Ranelagh, before returning to St James’s Palace.

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Si la Water-Music s’inscrit dans une tradition qu’avaient illustrée maints compositeurs précédents (allemands, anglais et surtout versaillais), par sa perfection, sa beauté classique, la lisibilité de ses thèmes et sa stéréophonie avant l’heure, elle dépasse tout ce qui avait pu être écrit auparavant tant en annonçant directement cet autre chef-d’œuvre, la Royal Fireworks Music, écrit par Hændel trente-deux ans plus tard, en 1749.

Cette « Musique pour un feu d’artifice royal » fut commandée au musicien par le roi George Il pour célébrer la paix d’Aix-la-Chapelle et donnée au Green Park de Londres, le 27 avril 1749. Bien qu’elle lui ait été demandée expressément « pour instruments militaires » (à vent), Hændel s’obstina à y joindre des cordes — ce qui apportait plus de souplesse et de mœlleux à sa partition — mais aussi gonfla l’effectif orchestral à une centaine d’éxécutants, chiffre absolument extraordinaire à l’époque.

Although the Water Music belongs to a tradition that had been illustrated by many earlier composers (German, English and, above all, from Versailles), in its perfection, its classical beauty and the legibility of its themes, it surpasses everything that had hitherto been written, whilst also giving a real foretaste of that other masterpiece, the Music for the Royal Fireworks, which Handel wrote thirty-two years later, in 1749.

The latter was commissioned from the composer by King George II to celebrate the signing of the peace treaty at Aix-la-Chapelle2 and it was performed in Green Park, London on 27 April 1749. Although he was expressly requested to write ‘martial music’ (i.e. for wind instruments) without ‘fidles’, Handel insisted on adding strings — which gave his score more flexibility and mellowness — and pushed the number of instrumentalists in the orchestra up to a hundred or so, a figure that was absolutely extraordinary at that time.

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